Teammanager Israël Start-Up Nation: “Met topteam naar de klassiekers”

Door , woensdag 11 december 2019 om 20:00
Teammanager Israël Start-Up Nation: “Met topteam naar de klassiekers”

@ Noa Arnon / ICA

Na vijf jaar treedt Israel Start-Up Nation toe tot de WorldTour. Het team kocht daarvoor de licentie van Katusha, de ploeg die ophoudt te bestaan. WielerFlits ging zitten met algemeen manager Kjell Carlström. “Of we niet te snel groeien? Het is op de limiet. Maar de knowhow hebben we in huis. En financieel doen we het beter dan anderen met eenzelfde budget.”

Is de samensmelting van ICA en Katusha nu een fusie of een overname? Uiteindelijk kocht Israel Start-Up Nation de licentie van Igor Makarov, de eigenaar van Katusha, dus denken we aan een overname. “Noem het toch maar een fusie”, steekt Carlström van wal. “Als je van twee teams één maakt en je moet met de mensen van beide ploegen puzzelen om daar een nieuw geheel van te maken, dan is dat in theorie een fusie.”

Kjell (spreek uit: Dzjell) Carlström is een 43-jarige ex-prof die na een passage als sportdirecteur bij IAM Cycling begin 2017 bij het Israëlische team aan de slag ging. Eerst als ploegleider, nu als teammanager. De Fin vertelt dat de fusie niet zijn gemakkelijkste klus is geweest. “Omdat het bijzonder lang heeft geduurd vooraleer de gesprekken concreet werden.”

“Er werd al vroeg in het seizoen oppervlakkig gepraat. In die mate zelfs dat we al tijdens de Ronde van Italië beslisten om geen renners meer aan te trekken voor 2020. Omdat we overtuigd waren dat hier iets mogelijk was. Maar al snel bleek dat Katusha meerdere opties had. En hoe langer het duurde, hoe meer we overtuigd waren dat we in 2020 ProContinentaal zouden blijven. Dus moesten we toch weer de markt op om ons te versterken. Zeker toen we hoorden dat de deal met Arkéa-Samsic zo goed als rond was, gaven we de hoop op.”

Maar in extremis sprong die alsnog af en kwam Israel Cycling Academy opnieuw in beeld bij Katusha. “Dat was al na de Vuelta. Pas op het einde van september hadden we een overeenkomst.”

Waarom duurde het zo lang vooraleer jullie naar elkaar toe groeiden?
“We hadden allebei andere verwachtingen.”

Je bedoelt: het financiële aspect was in de beginfase een breekpunt?
“Vooral dat inderdaad. Dus moest er onderhandeld worden. Over het financiële, maar ook over wie de touwtjes in handen zou hebben. Dat is Israel Start-Up Nation geworden.”

Is Igor Makarov nog bij de nieuwe ploeg betrokken?
“We fietsen met de kledij van Katusha. Hun logo zal zichtbaar zijn op de nieuwe shirts. Makarov is niet helemaal verdwenen uit de ploeg, maar wel wat het operationele aspect of de visie van de ploeg betreft. Dat was van onze kant niet onderhandelbaar. Israel Start-Up Nation blijft een project dat uit de grond gestampt is om het wielrennen in Israël te promoten. Om jeugd te inspireren. Daar zal nooit van afgeweken worden. En al zeker niet door de eigenaars van het team.”

Is Sylvan Adams de grote investeerder? Of is ook de inbreng van de Israëlische overheid en de toeristische sector belangrijk?
“Israel Cycling is Sylvan Adams en Ron Baron. Zij zijn de stichters, de geldschieters en de eigenaars. Het teamlogo verwijst uiteraard naar Israël, maar dan spreken we over kleine sponsors, zoals er nog meerdere zijn.”

Oorspronkelijk zouden elf Katusha-renners mee de overstap maken. Dat zijn er zeven geworden.
“Omdat de deal pas eind september is beklonken, hadden we al een aantal transfers afgerond. Dat maakte het complex. Er was nog weinig ruimte. Uiteindelijk maakten zeven jongens de overstap, samen met een dozijn stafleden. Dat betekent dat van de 80 à 90 mensen die we tewerkstellen, een vierde van Katusha komt.”

Groeit Israel Start-Up Nation niet té snel? In vijf jaar tijd van continentaal naar WorldTour?
“Goede vraag. Ik heb ooit al zo een transitie van ProContinentaal naar WorldTour meegemaakt met IAM Cycling. Dat is niet goed gegaan. Maar… Wat is te snel? Toegegeven, het is op de limiet. De knowhow hebben we gelukkig wel in huis. Maar ik weet dat het uiteindelijk toch om de centen draait. Het exacte budget zal ik niet vertellen, maar je mag opschrijven dat we sowieso een van de laagste budgetten in de WorldTour hebben. Ik ben wel overtuigd dat we beter zullen doen dan een aantal andere teams met een vergelijkbaar budget. We werken zeer efficiënt.”

Kan je daar voorbeelden van geven?
“Dat zit al in het DNA van de ploeg sinds de oprichting. Hoe spendeer je je geld? People management is daarin bijvoorbeeld heel belangrijk. Als je iemand aantrekt in de staf, wat kan die de ploeg bijbrengen? Is er iets meer uit te halen zonder de persoon in kwestie extra te belasten? Met hoeveel mensen trek je naar wedstrijden? De logistiek is een zeer belangrijk gegeven. Dat zijn stuk voor stuk kleine besparingen, maar al die beetjes samen kunnen uiteindelijk wel wat winst opleveren.”

Over naar het sportieve. Wat zijn de verwachtingen voor 2020?
“Ook hier onderschatten we de stap niet. In de WorldTour zijn de wedstrijden zwaarder en langer. We rijden drie grote rondes. Maar ik maak me sterk dat we daarvoor de juiste renners in onze rangen hebben. Het wordt wel kwestie onze kalender zo op te bouwen dat we in alle wedstrijden – ook in de kleinere – met een competitieve ploeg aan de start staan.”

“Doel is om weg te blijven uit de zogenaamde gevarenzone van de WorldTour. Daarvoor mikken we al op een goede start. Vooral voor de klassiekers (met de komst van onder meer Nils Politt, red) hebben we een sterk geheel. Los van dat alles willen we ook ons DNA en onze filosofie niet verloochenen. We willen aanwezig zijn, opvallen en mee het wielrennen in Israël doen groeien. Er is talent en dat moet verder worden ontwikkeld. Vandaar ook de start van een opleidingsteam.”

Dit artikel delen:

Reactie plaatsen

Je moet ingelogd zijn om een reactie te plaatsen.